Sao Vicente: een dorpje met een bijzondere ligging in een groen dal in het noorden van Madeira. Vanaf Funchal voert de kortste route dwars door de bergen en doe je er 40 minuten over. Maar de kustroute is pas echt een attractie. Aan je ene hand zie je de oneindige blauwe oceaan. Aan de andere groene plateau’s met zo nu en dan een aantal huizen. 

Het asfalt krult zich om reusachtige bergen die, zelfs op warme dagen, hele stukken van de weg in een frisse schaduw hullen. Na een laatste rotswand die bijna verticaal omhoog lijkt te schieten, rij je ineens weer in de warme zon. Je bent aangekomen in de vallei van Sao Vicente.

Waar is Sao Vicente?

Vreemd… De GPS zegt dat je er bent, maar veel zie je er nog niet. Dat komt omdat Sao Vicente op een iets andere manier is gebouwd dan de meeste kustplaatsen. Meestal wordt aan zee parallel aan de kust gebouwd, maar Sao Vicente ligt nauw ingesloten tussen de bergen. In de breedte bouwen was geen optie en dus is het dorp steeds verder het dal in ‘gegroeid’.

Vanaf de kust kun je op het eerste gezicht niet veel van het dorp zien, maar van bovenaf zou je zien dat de huizen zich ver naar achteren strekken. Niet dat Sao Vicente een verborgen metropool is hoor: het dorp heeft slechts 6000 inwoners..

Wat is er te doen?

Het dorp heeft wel een aantal bijzondere highlights, maar is verder vooral interessant voor de liefhebber van rust. Voor de fotografen onder ons biedt het dorp een goede kans om een paar mooie plaatjes te schieten. Het hoogteverschil is zelfs in het dal aanzienlijk, waardoor de huizen in clusters op en rond de heuvels gebouwd zijn. Verder vind je in Sao Vicente een aantal accommodaties en een paar restaurants. Geen fine dining, maar gewoon een plek voor een drankje en een hapje. De echte trekpleister hier is de natuur.

Sao Vicente Caves

Deze grotten zijn dé highlight van Sao Vicente. Zelfs als je niet in het dorp wil verblijven, is deze bezienswaardigheid wel een bezoek waard.

De gangen van dit stelsel zijn bijna 900.000 jaar geleden ontstaan na een vulkaanuitbarsting. Gloeiend hete magma uit het binnenste van de aarde baande zich een weg naar buiten. Tijdens dit explosieve proces koelde het vloeibare gesteente in de buitenste lagen weer af, waardoor basalten buizen ontstonden. Na de uitbarsting schoot de lava onder hoge druk naar buiten, waardoor de tunnels leeg overbleven.

Tegenwoordig zijn de grotten een populaire bezienswaardigheid die alleen toegankelijk zijn onder begeleiding. Een tour duurt ongeveer een half uur, waarbij een gids uitleg geeft over specifieke gesteenten. Zowel voor als na de tour kun je in het bijbehorende Vulkanische Centrum terecht voor interessante informatie over het ontstaan van Madeira’s landschap.

De tour is een bijzondere ervaring: de 19 meter diepe grot is alleen toegankelijk via een lift. Op sommige plekken zijn de kamers wel 5 meter hoog, maar op andere plekken stoot je bijna je hoofd. Het kunstmatige licht toont naast rotsformaties enkele volhardende planten die toch houvast hebben gevonden op de zwartgrijze muren. Maar het hoogtepunt van de tour is het kristalheldere ondergrondse meer. Het kunstlicht benadrukt de blauwe kleur van het water en geeft het een ijzige gloed (iets wat ongetwijfeld bevestigd zou worden als je erin zou springen).

Sint Vincent

Er zijn verschillende verhalen die de rondte doen over de ontstaansgeschiedenis van Sao Vicente. Waar ze het allemaal over eens zijn, is dat het dorp is vernoemd naar de heilige martelaar Vincent. Volgens het ene verhaal zagen de eerste Portugese kolonisten een enorme groep kraaien boven de vallei. Dit deed hen denken aan de heilige Vincent wiens botten beschermd zouden worden door kraaien.

Volgens een andere lokale legende verscheen sint Vincent op de plek waar de Sao Vicente rivier de zee in stroomt. Op deze plek werd, deels in een uitgehouwen basalten rots, een kapel gebouwd met dezelfde naam. Tegenwoordig ligt het heiligdom ietwat oneerbiedig tussen twee fletsblauwe autobruggen in, maar het is alsnog een interessante plek om te bekijken.

De hoofdkerk van het dorp ligt op een kwartier lopen van de kapel en is (uiteraard) ook gewijd aan de heilige Vincent. Het oogt van buiten niet heel bijzonder: op de toren na valt de kerk een beetje weg tussen de andere gebouwen. Maar als je binnen een kijkje neemt, is de kerk overdadig versierd met gouden kandelaren, muurschilderingen en andere iconografie.

Start met surfen in Sao Vicente

Het eiland staat wereldwijd bekend als een goede plek voor surfers van alle niveau’s. Het weer op Madeira is het hele jaar aangenaam en door de invloed van de warme Golfstroom zakt de watertemperatuur zelden onder de 22 graden. Sao Vicente is vooral een goede plek om te surfen als je net begint. De golven zijn er niet te hoog en je hoeft er geen scherpe rotsen te vermijden zoals op andere surfspots op het eiland. Aan de ‘boulevard’ kun je een board huren bij Clube Naval Sao Vicente. Ook verzorgen ze lessen in surfen en bodyboarden.

Denk je na over een vakantie naar Madeira? Of je nou op zoek bent naar een last minute of een uitgebreide fly drive, vraag onze reisspecialisten om advies. Of lees verder over het klimaat op Madeira, het gouden eiland Porto Santo en andere bezienswaardigheden op het eiland.